El informe anual de la calidad del aire de la Agencia Europea de Medio Ambiente recopila datos de las estaciones oficiales de monitoreo en toda Europa. Los datos demuestran que los habitantes de las ciudades están expuestos  a niveles de contaminantes considerados inseguros por la Organización Mundial de la Salud (OMS). Para algunos contaminantes, más del 95% de la población urbana está expuesta a niveles peligrosos.

Junto con el informe, la AEMA ha publicado datos que muestran los niveles de contaminación en casi 400 ciudades de toda Europa. Mientras que muchas grandes ciudades tienen niveles relativamente bajos de contaminación, otras tienen niveles de contaminación superiores a los límites de la UE para una parte importante del año.

“La contaminación del aire sigue siendo alta en Europa”, dijo el Director Ejecutivo del EEE Hans Bruyninckx. “Esto conlleva altos costes: para nuestros sistemas naturales, nuestra economía, la productividad , y más importante, el estado general de salud de los europeos.”

Imagen de París, http://www.la-croix.com/

El contaminante del aire más grave es la materia particulada fina, similar al polvo u hollín, pero con partículas muy pequeñas capaces de penetrar profundamente en los pulmones. La exposición a largo plazo a estas partículas fue responsable de la gran mayoría de las muertes prematuras causadas por contaminación del aire en Europa en 2011, según el estudio, mientras que los altos niveles de ozono a nivel del suelo en episodios concretos también causaron un número significativo de muertes.

La mayoría de los contaminantes atmosféricos han disminuido ligeramente en la última década, incluyendo partículas y ozono. El dióxido de nitrógeno (NO 2 ), otro contaminante, no ha caído tan rápido como se esperaba. Esto es en parte porque los vehículos son una fuente importante de NO 2 , y las normas de emisiones de los vehículos no siempre han dado lugar a las reducciones previstas.

El contaminante que ha incrementado más en la última década fue el benzopireno (BaP).  La Concentración en el aire de este contaminante se incrementó en más de una quinta parte entre 2003 y 2012 por el uso urbano de estufas de leña y  biomasa. En 2012 casi nueve de cada diez habitantes de la ciudad fueron expuestos a BaP.

El incremento de la investigación sobre esta materia muestra que los contaminantes del aire pueden ser más perjudiciales que se pensaba. El efecto de la contaminación del aire en las enfermedades respiratorias y las enfermedades del corazón es bien conocida, pero nuevos estudios han demostrado que también puede afectar a la salud de otras maneras, desde el desarrollo del feto a las enfermedades en adultos.

Aunque la exposición a largo plazo es la más dañina, los episodios de corto plazo también pueden ser muy peligrosos. Por ejemplo, París experimentó un episodio prolongado de alta contaminación atmosférica a principios de este año ,  la estabilidad atmosférica produjo una acumulación de partículas durante varios días.

Junto a la salud, estos contaminantes también tienen un efecto significativo sobre la vida de las plantas y los ecosistemas. Estos problemas, incluyendo la eutrofización, la acidificación y los daños a las plantas, han disminuido en los últimos años. Sin embargo, todavía están muy extendidas – por ejemplo el objetivo a largo plazo para limitar el ozono se ha superado en un 87% en la superficie agrícola de Europa en 2012, según el informe.

Air quality in Europe  2014

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Fuente: AEMA

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